시인 꿈꾸던 수포자... 경계 넘나들며 수학계 50년 난제 풀다

2022.07.05 18:51

2010년 12월 3일 미국 미시간대. 당시 27세 나이로 일리노이대 박사과정 학생이었던 허준이는 리드 추측(Read's conjecture) 증명을 발표했다. 이날 행사장은 수많은 선배 수학자들로 북적였는데, 이 중에는 불과 1년 전 그의 미시간대 박사과정 입학 신청을 받아주지 않았던 교수들도 있었다. 허준이 고등과학원 교수는 당시 서울대 석사과정을 마치고 미시간대를 포함한 미국 대학 12곳에 박사과정 지원을 했지만, 일리노이대를 제외한 11개 대학에서 거절을 당했다. 자신들이 퇴짜를 놓은 학생이 박사과정도 마치지 않았는데 수학계의 50년 난제를 해결하자, 미국 수학계의 이목이 집중됐다. 미르체아 무스타타 미시간대 교수는 "박사과정생이라고는 믿을 수 없을 만큼 명료한 강의였다"고 당시를 회상했다. 이후 미시간대는 허 교수에게 '러브콜'을 보냈고, 허 교수는 대학을 옮겨 연구를 계속하면서 수학계의 노벨상으로 불리는 필즈상(Fields Medal)을 수상하는 쾌거를 이뤘다. 허 교수는 이른바 수포자(수학 포기자)였다. 한때 시인을 꿈꿨던 문학청년이었고, 대학 졸업반이 되어서야 수학자가 되기로 결심한 늦깎이였다. 정통 천재 수학자와는 다른 길을 걸어온 허 교수가 한국계 최초로 필즈상을 수상한 배경에는 이렇듯 남들과 다른 시각으로 문제를 바라보는 접근 방식이 있었다. 허 교수는 아버지 허명회 고려대 통계학과 명예교수와 어머니 이인영 서울대 노어노문과 명예교수의 미국 유학 시절인 1983년 캘리포니아에서 태어났다. 두 살 때 부모를 따라 한국에 들어왔다. 필즈상 수상자 대부분이 어렸을 적부터 번뜩이는 '천재성'으로 두각을 나타낸 것과 달리 허 교수의 초등학생 때 수학 성적은 신통치 않았다고 한다. 스스로 수학을 잘하지 못한다고 생각했을 정도. 고등학교 때는 시인이 되고 싶어 자퇴를 결심했다. 검정고시를 쳐서 들어간 대학도 수학과가 아닌 서울대 물리천문학부였다. 습작 활동을 하던 그가 인생의 대전환점을 맞이하게 된 건 학부 졸업반 때 필즈상(1970년) 수상자인 일본 수학자 히로나카 헤이스케 교토대 명예교수를 만나면서였다. 당시 생계유지 방편으로 과학기자를 꿈꾸던 허 교수는 서울대 노벨상 석학 초빙사업으로 국내에 초청된 히로나카 교수를 첫 번째 인터뷰 대상으로 점찍고 그의 강의를 들었는데, 이때 히로나카 교수의 전문 분야였던 대수기하학에 빠져들었다. 이후 그는 같은 대학 수리과학부 대학원에 진학했고, 대수기하학을 이용해 조합론의 다양한 수학적 난제를 해결하는 새로운 분야, '조합 대수기하학'의 토대를 다지기 시작했다. 허 교수가 2010년 증명에 성공한 리드 추측은 1968년 영국의 수학자 로널드 리드가 제시한 조합론 문제다. 채색 다항식 계수의 절대값은 증가하다가 감소할 수는 있지만, 감소하다가 증가할 수 없다는 추측이다. 채색 다항식은 어떤 그래프에서 이웃한 꼭짓점을 서로 다른 색으로 칠할 때 n개 이하의 색만 써서 칠하는 방법의 수를 나타낸 식이다. 삼각형을 예로 들면 첫 번째 꼭짓점은 n개, 두 번째 꼭짓점은 n-1개, 세 번째 꼭짓점은 n-2개의 색을 칠할 수 있는데 이때의 경우의 수는 n(n-1)(n-2), 곧 n³-3n²+2n가 된다. 이때 다항식 계수의 절대값은 1, 3, 2로, 1에서 시작해 3까지 커졌다가 2로 다시 작아진다. 리드는 이처럼 계수의 절대값이 정점(3)까지 늘어나기만 하다 이후에는 줄어들기만 하는 성질을 가진다고 추측했다. 허 교수는 이 조합론 문제를 대수기하학 도구를 적용해 풀었다. 스승인 히로나카 교수의 '특이점 이론'을 적용한 것이다. 당시만 해도 대수기하학과 조합론은 서로 다른 분야였는데 허 교수는 두 분야에 대한 높은 이해도를 기반으로 경계를 허물면서 학계의 주목을 받게 됐다. 허 교수는 또 다른 수학계의 난제 로타 추측도 비슷한 방식으로 풀어냈다. 로타 추측은 1971년 미국 수학자 잔카를로 로타가 제시한 난제로 리드 추측에서 확장된 문제다. 허 교수는 이번에도 조합론과 무관해 보이는 '호지 이론'을 끌어왔다. 호지 이론 또한 영국의 수학자 윌리엄 호지가 개척한 대수기하학의 한 갈래였다. 허 교수와 함께 로타 추측을 풀어낸 에릭 카츠 교수는 "허 교수와 첫 메일을 나누고 논문을 쓴 후에 만났던 일을 아직도 기억한다"며 "대수기하학의 아이디어로 수학에서 완전히 다른 분야인 조합론에 혁명을 일으켰다"고 평가했다. 늦은 나이에 수학의 길에 접어든 허 교수가 필즈상을 수상할 수 있었던 것도 인문학, 수학, 조합론과 대수기하학 등 전혀 다른 두 분야를 접목하고 탐구하는 그의 '경계 없는 사고'가 밑바탕이 됐다는 분석이다. 허 교수는 이후에도 다변수 다항식의 한 종류인 로렌츠 다항식이 어떤 성질을 갖는지 대수기하학과 조합론을 연결지어 연구했다. 필즈상 외에도 블라바트니크 젊은 과학자상(2017), 뉴호라이즌상(2019) 등 세계적 권위의 과학상을 휩쓸었다. 지난해에는 국내 최고 권위의 삼성호암상 과학상도 받았다. 허 교수의 지도교수였던 김영훈 서울대 수리과학부 교수는 "허 교수는 학부 시절부터 수학적 역량이 뛰어났고, 새로운 방식으로 난제를 접근해 이를 증명했다"며 "대부분의 수학자가 평생 하나도 해결하기도 힘든데 40세가 되기 전에 이렇게 많은 난제를 해결한 걸 보면 마땅한 상을 받았다고 본다"고 말했다. 허 교수 또한 "제게 수학은 개인적으로 저 자신의 편견과 한계를 이해해가는 과정"이라며 "저 스스로 즐거워서 하는 일에 의미있는 상도 받으니 깊은 감사함을 느낀다"는 소감을 밝혔다.

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"임금 인상 자제" 외치자… 공무원 월급도 동결 기류

내년도 공무원 임금이 13년 만에 동결될 것이란 전망이 나오고 있다. 윤석열 대통령의 공공부문 개혁 강조와 정부의 '과도한 임금 인상 자제' 요청을 뒷받침하려면 공무원 임금 동결이 불가피하다는 판단에 힘이 실린다. 정부 대표, 공무원노동조합, 민간 위원으로 구성된 인사혁신처 산하 공무원보수위원회(보수위)는 내년도 공무원 임금 관련 논의를 11일 개시한다. 보수위에서 합의한 공무원 임금 인상률은 기획재정부에 권고안으로 제출된다. 기재부는 이 권고안을 예산안 수립 과정에서 다룬 뒤 다음 달 말 발표하는 내년도 예산안과 함께 최종 인상 수준을 공개한다. 정부는 내년도 공무원 임금을 7.4% 올려야 한다는 노조에 맞서 인상폭을 적어도 올해(1.4%)보다 낮춰야 한다는 입장으로 알려졌다. 보수위에 참여하는 한 정부 인사는 "공무원 임금은 대통령이 공공부문 구조조정을 드라이브 걸고 있는 현 상황을 반영하지 않을 수 없다"며 노조와의 협상에 보수적으로 임할 뜻을 내비쳤다. 공무원 임금 인상률을 결론짓는 기재부는 동결 가능성을 배제하지 않고 있다. 기재부 관계자는 "공무원 임금은 개별 예산 사업 중 대통령 승인까지 거쳐야 하는 사안"이라며 "공무원 임금 동결이 공공 개혁의 상징과도 같아 올해 인상은 기대하지 않는다"고 말했다. 정부가 추진 중인 주요 공기업 임원 고액 연봉 삭감의 정당성을 확보하려면 공무원도 보조를 맞춰야 한다는 얘기다. 공무원 임금 인상을 최소화 내지 동결하려는 정부 내 기류는 공공 개혁뿐 아니라 최근 엄습하는 경제위기와도 관련 깊다. 특히 추경호 부총리 겸 기재부 장관이 고물가 방어 차원에서 민간에 "과도한 임금 인상 자제"를 요청한 마당이라, 공무원 임금을 홀로 높이기 어려운 게 현실이다. 정부는 과거 외환위기, 글로벌 금융위기 때도 공무원 임금을 묶은 적이 있다. 이번에 동결되면 글로벌 금융위기 직후인 2010년 이후 13년 만이다. 매년 40조 원씩 필요한 윤석열 정부 국정과제를 이행하려면 공무원 임금 동결이 불가피하다는 논리도 있다. 공무원 임금을 동결하면 그만큼 나랏돈을 다른 사업에 투입할 수 있기 때문이다. 공무원 임금이 1.4% 오른 올해만 보면, 지방 정부를 제외한 중앙 정부 공무원 73만 명 몫의 인건비(41조3,000억 원)는 전년 대비 1조1,000억 원 증가했다. 다만 공무원 임금 동결은 노조 등 설득이 관건이다. 노조는 공무원 임금이 올해뿐 아니라 지난해(0.9%)에도 소폭 인상에 그쳐, 물가를 반영한 실질임금은 줄었다는 입장이다. 박중배 전국공무원노조 대변인은 "처우 때문에 공무원을 관두는 사람이 늘고 있는데 최소한 물가상승률만큼 임금을 높여야 한다"고 주장했다.

[단독] "로봇 팔아 와라" KT, 직원들에 할당 논란

KT가 직원들에게 로봇 판매를 강제 할당해 논란이 일고 있다. 이 가운데 일부는 외부 협력업체에까지 불똥이 튀어 문제가 되고 있다. 4일 관련업계에 따르면, KT가 영업 직원들에게 1인당 월 1대씩 로봇 판매를 강제 할당해 반발을 사고 있다. KT는 식당에서 음식을 나르는 서비스 로봇과 사업장에서 살균 및 소독을 하는 방역 로봇 등 두 종류의 로봇을 팔고 있다. KT는 대당 가격이 수천만 원을 호가하는 로봇을 월 60만~70만 원 받고 빌려주는 임대 영업을 주로 하고 있다. 영업 직원들에게 할당이 떨어진 것도 임대 판매다. 36개월 임대 계약시 서비스 로봇은 월 65만 원, 방역로봇은 월 75만 원이다. KT 영업 관계자는 "1인당 월 1대 판매 목표를 할당해 밀어내기 영업으로 로봇 사업을 하고 있다"며 "법인 영업관련 전국 6개 광역본부장이 매일 실적 보고를 받고 있어 부담이 크다"고 말했다. 그렇다 보니 KT 직원이 월 임대료를 대신 내주고 계약하는 사례까지 발생하고 있다. 또 다른 KT 영업 관계자는 "친척이나 친구 중 식당 운영하는 사람에게 부탁해 로봇 임대 계약을 맺고 6개월치 비용을 대신 내주기도 한다"고 설명했다. 이렇게까지 하는 이유는 불이익에 대한 우려 때문이다. KT 영업 관계자는 "회사에서 구체적으로 불이익을 언급하지 않았지만 할당 목표를 채우지 못하면 실적 평가에 좋지 않은 영향을 미쳐 승진과 연봉 협상에서 불리하다는 것을 모든 영업직원이 알고 있다"고 강조했다. 심지어 협력업체나 납품업체에까지 강제 판매 불똥이 튀고 있다. 업계 관계자는 "일부 협력사나 납품업체들이 KT 직원들로부터 로봇을 팔아 달라는 협조 요청을 받았다"며 "요청을 무시할 수 없어 울며 겨자 먹기 식으로 들어준 경우가 있다"고 말했다. KT가 로봇 판매를 강행하는 이유는 판매 실적이 당초 목표에 크게 미치지 못하기 때문이다. KT 영업 관계자는 "올해 로봇 판매 목표는 2,258대이나 지난달 말까지 판매 실적이 약 680대로 목표치의 30%에 그쳤다"며 "지난해 전체 판매량에 비하면 크게 성장했지만 연간 목표까지 갈 길이 먼 상황"이라고 어려움을 토로했다. 이에 대해 KT는 공식적으로 "강제 할당은 없다"는 입장이다. KT 관계자는 "로봇은 KT가 중요하게 생각하는 전략 사업 중 하나"라며 "그렇지만 회사에서 직원에게 판매량을 강제 할당하지 않았고, 팔지 못해도 불이익을 주지 않는다"고 밝혔다. 이 관계자는 "영업조직은 모든 상품에 판매 목표를 갖고 있으며 여기에 영업직원들이 항상 부담을 느낀다"고 덧붙였다. KT는 지난달 발표한 미래 성장계획에서 로봇을 중요한 전략 사업으로 밀고 있다. 구현모 KT 사장은 지난해 AI 로봇사업단을 발족한 데 이어 1조5,000억 원을 들여 로봇과 인공지능(AI) 등을 결합한 로봇 플랫폼 사업을 확대하겠다고 밝혔다. 하반기에는 배달 로봇 사업도 추가할 예정이다. 이에 힘입어 KT는 로봇 등 디지털 신사업의 부각으로 1년새 주가가 80% 상승하며 2013년 6월 이후 10년 만에 시가총액 10조 원 도달에 대한 기대를 하고 있다. 그러나 KT 일각에서는 로봇 사업의 가치에 대해 의문을 제기했다. KT 영업 관계자는 "그동안 이동통신과 초고속인터넷, 인터넷TV 등 숱한 상품의 판매 압박이 있었으나 본원적 경쟁력과 직결된 것이어서 감수했다"며 "하지만 만들지도 않는 로봇을 대신 파는 일은 본원적 경쟁력 향상과 무관하며 제조업체만 좋은 일 시키는 것"이라고 전했다. KT는 베어로보틱스, 현대로보틱스 등에서 만드는 로봇을 공급받아 판매해 약 30% 수익을 얻는 것으로 알려졌다. KT는 이석채 전 회장 시절에도 '키봇'이라는 스마트 교육로봇 사업을 추진한 적이 있으나 큰 성과를 거두지 못했다. 내부에서는 키봇 실패를 자체 기술력 부재 때문으로 보고 있다. 업계 관계자는 "키봇의 경우 KT 내부에 로봇 기술력이 없다 보니 제조업체에 끌려다닐 수밖에 없었다"며 “지금 로봇 사업도 KT 내부에 기술력이 없다는 것이 문제"라고 지적했다. 이에 대해 KT 관계자는 "10여년 전 키봇과 지금의 로봇 플랫폼은 완전히 다른 사업"이라며 "자체 기술력을 갖고 있지 않아도 외부업체들과의 적극 협력을 통해 산업을 키우는 것이 KT가 할 일"이라고 강조했다.

'억만장자 여름캠프' 3년 만에 열린다… 이재용 '불참'

테슬라·구글·페이스북 등 대형 기술기업(빅테크) 최고경영자(CEO)들이 총집합하는 미국 '선 밸리 콘퍼런스'가 6일(현지시간)부터 열린다. '억만장자들의 여름캠프'로 불리는 이 콘퍼런스는 신종 코로나바이러스 감염증(코로나19) 사태 이후 3년 만에 정상적으로 일정을 진행한다. 그러나 단골손님이었던 이재용 삼성전자 부회장은 재판 일정 등으로 인해 간만에 열린 회의에 참석하지 못하는 것으로 확인됐다. 선 밸리 콘퍼런스는 매년 7월 초 미국 아이다호주의 유명 휴양지 선 밸리에서 열리는 국제 비즈니스 회의다. 미국 투자회사 앨런앤컴퍼니(Allen & Company)가 1983년부터 열고 있는데, 초청받은 인사만 참석할 수 있다. 정보기술(IT)·미디어 업계 거물, 유력 정치인 등 전 세계적으로 명성이 높은 사람들만 참석하는 회의라, 참석자 명단 자체가 매년 화젯거리다. 비공개로 진행되는 사교의 장이지만, CEO들이 친밀하게 머리를 맞대고 대화할 수 있다는 장점 때문에 빅테크들 사이의 전략적 제휴나 인수합병(M&A)과 관련한 물밑 협의가 이뤄지기도 한다. 이번 초청 명단도 화려하다. 세계 최고 부자인 일론 머스크 테슬라 CEO를 비롯해, 팀 쿡(애플), 피차 순다이(구글), 마크 저커버그(메타), 리드 헤이스팅스·테드 사란도스(넷플릭스) 등의 CEO가 이곳을 찾는다. 한국에선 이재용 부회장이 2002년부터 2016년까지 매년 참석한 것으로 알려져 있다. 그는 2017년 국정농단 재판에서 "선 밸리는 1년 중 가장 바쁜 출장이고, 가장 신경 쓰는 출장"이라며 "(여기서) 애플, 페이스북 등 20~30개 고객사와 만난다"고 말한 적이 있다. 실제 2014년 이 부회장은 이 곳에서 애플의 쿡 CEO와 만나 삼성전자와 애플이 미국 외 지역에서 진행 중이던 스마트폰 특허 소송을 철회하기로 합의했다. 애초 재계에선 이 부회장이 오랫동안 이 콘퍼런스에 불참한 만큼 올해만큼은 참석할 가능성이 크다고 전망했으나, 삼성물산·제일모직 부당합병 사건 1심 등 거의 매주 재판에 출석해야 하는 상황을 감안해 불참하기로 결정한 것으로 전해졌다. 이에 따라 삼성전자의 글로벌 인적 네트워크 회복에 시간이 걸릴 것이란 우려가 나온다. 올해 행사는 코로나19를 떨친 뒤 개최되는 첫 콘퍼런스지만, 최근 미국과 세계 경제 상황을 감안해 무거운 분위기 속에서 열릴 것으로 보인다. 미국에서는 40년 만 최악의 인플레이션이 덮친 상황에서 경기가 회복 후 다시 침체기에 들어가는 더블딥 현상이 올 것이라는 예측이 나오고 있다. 코로나19 기간 폭발적 실적 성장세를 실현했던 빅테크 기업 상당수는 올 들어 주가가 급락하고 실적이 쪼그라들면서 이미 대규모 구조조정에 돌입한 상태다. 다양성이 실종된 이 행사 자체의 필요성을 두고 회의적 시각도 상당하다. 미국 잡지 버라이어티는 "이 엘리트 이벤트에 참석하는 CEO들은 대부분 백인 남성"이라며 "언론·연예계에서 차지하는 흑인들의 영향력에도 불구하고, 흑인 사회는 (이 회의에서) 저평가되어 왔다"고 비판했다.