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도널드 트럼프(왼쪽) 미국 대통령과 시진핑 중국 국가주석. AP 연합뉴스

미국과 중국이 내달 말 아르헨티나에서 열리는 주요 20개국(G20) 정상회의를 계기로 정상회담 개최를 추진하고 있다. 미국은 당초 예상과 달리 다음주에 중국을 환율조작국으로 지정하지 않을 가능성이 거론된다. 이에 따라 외교ㆍ군사분야와 인권문제로까지 번진 ‘무역전쟁’이 출구를 찾을 수 있을지 주목된다.

래리 커들로 미국 백악관 국가경제위원회(NEC) 위원장은 11일(현지시간) CNBC방송과의 인터뷰에서 오는 11월 30일부터 아르헨티나 부에노스아이레스에서 열리는 G20 정상회의 기간에 미중 정상회담을 개최하는 방안에 대해 “(중국 측과) 논의하고 있다”고 확인했다. 그는 “(회담 개최가) 구체적으로 정해진 건 아니지만 두 정상이 의견을 나눠야 할 것들이 많다”고 강조했다. 커들로 위원장은 앞서 지난 2일에도 G20 정상회의를 계기로 미중 무역협상이 재개될 가능성을 시사한 바 있다. 미국 월스트리트저널(WSJ)도 이날 복수의 양국 정부 관계자를 인용해 도널드 트럼프 행정부가 최근 중국 정부에 정상회담 추진 결정을 통보했다고 보도했다. 미국 측에선 무역분쟁이 경제에 미칠 악영향을 우려하는 스티븐 므누신 재무장관과 커들로 위원장이 회담 개최에 적극 나서고 있고, 중국 측에선 시진핑(習近平) 국가주석의 경제 책사인 류허(劉鶴) 경제담당 부총리가 회담 준비팀을 이끌고 있다고 WSJ은 전했다.

미중 정상회담 추진은 사실상 양측이 무역전쟁 출구 찾기에 공감한 것으로 해석된다. 중국은 진작부터 통상문제를 비롯한 양국 간 갈등 현안을 대화로 풀자고 촉구해왔다. 미국의 경우 트럼프 미국 대통령이 북핵 문제 해결을 위한 제2차 북미 정상회담을 오는 11월 중간선거 이후에 개최하겠다는 뜻을 밝혔다는 점을 감안하면 내달 중하순부터 무역전쟁과 북핵이라는 양대 현안을 본격적으로 풀어가겠다는 의지를 갖고 있는 것으로 보인다.

이와 관련, 블룸버그통신과 미국 정치전문매체 폴리티코는 미 재무부가 다음주 초에 발표할 반기 환율보고서에서 중국을 환율조작국으로 지정하지 않고 관찰대상국 지위를 유지하기로 잠정 결론짓고 이런 의견을 므누신 장관에게 보고했다고 전했다. 이는 미중 간 무역전쟁이 환율전쟁으로 비화하지는 않을 것임을 시사한 것으로 양측 간 무역 협상에 긍정적인 영향을 미칠 수 있다.

하지만 11월 말에 미중 정상회담 개최 추진하겠다는 것은 역으로 그 때까지는 양국 간 무역 갈등이 수그러들지 않을 것임을 예고하는 것이기도 하다. 실제 미국은 이날 중국에 대한 민간 핵 기술 수출을 강력히 통제하는 내용의 새 규정을 즉각 시행한다고 발표했다. 양국은 전날에도 미국의 중국 산업스파이 기소 문제를 두고 날선 공방을 벌였다. 중국의 9월 대미 무역흑자가 341억3,000만달러(약 38조6,200억원)로 사상 최대를 경신한 것 역시 대중 강경론을 자극할 수 있다.

트럼프 미국 대통령은 미중 정상회담 추진 소식이 전해진 이날 폭스뉴스 인터뷰에서 “중국 경제에 더 큰 타격을 줄 수 있는 조치가 많이 있고 내가 하고자 한다면 할 게 많다”, “중국은 협상을 원한다면서도 제대로 준비돼 있지 않다”, “중국은 미국인들이 멍청하다고 생각하는 것 같지만 그렇지 않다”면서 중국을 향한 강경발언을 쏟아냈다.

베이징=양정대 특파원 torch@hankooilbo.com

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